Hermann Kopf est un milliardaire mystérieux obnubilé par une double quête : l’immortalité et Maramisa. Il est convaincu que la seconde lui donnera la clé de la première, pour autant qu’il puisse retrouver le site de la cité disparue et l’y reconstruire. Assisté par le non moins énigmatique Fabrice, homme à tout faire taiseux et efficace, il engage Charles Vinel, un jeune universitaire, chargé de cours en archéologie et, à ses heures, écrivain.

 

Pourquoi Vinel ? Parce que, dans sa thèse sur les techniques de momification, il a inséré un appel de note qui a retenu l’attention du magnat : « La sépulture est le premier indice de l’humanité, et elle est à la fois le signe d’un récit — sur la mort, ce qui la précède et surtout ce qui la prolonge — et un récit à part entière, qui raconte aux générations futures beaucoup de choses. Beaucoup d’histoires… Peut-être d’ailleurs la première histoire est-elle née au-dessus de la première tombe. Ou du premier berceau ? Non, d’abord, la tombe. Et puis le berceau ; car nous naissons tous entourés des récits, parfois silencieux, du destin de ceux qui nous ont précédés. »

 

Charles Vinel est un jeune homme à la fois  ambitieux et soumis. Manipulé par Kopf, il se laisse prendre par la magie de Maramisa jusqu’à s’y laisser engloutir. Ses recherches permettront de découvrir le site originaire, quelque part en Asie centrale. Il y vivra quelques mois dans la plus absolue des solitudes, ensorcelé par le site si particulier, où les tombes jouxtent les demeures de vivants. Là également, il rencontrera Fiona, une authentique Marami, descendante de ce peuple éparpillé, qui lui confiera le Talisman et le Cantique qui raconte l’histoire d’un exil éternel et l’attachement d’un peuple à une histoire dispersée par le vent. 

 

Charles tâchera aussi de percer le secret de Kopf et découvrira une histoire terrifiante. Alors que la nouvelle Maramisa s’érige, il se retrouvera enfermé dans un niveau intermédiaire, entre d’une part les entrailles d’une cité inaccessible, réservées à Kopf, Fiona et leurs enfants, et d’autre part un « resort » touristique ignoble où se prépare un show excessif autour de Maramisa. Dans ces abysses, la vérité, petit à petit, se manifestera…